Search

Early Sources on the View of Fetal Life


The Gemara in Nida states that killing a child who is one day old is liable for his murder, implying that anything before this stage, i.e., a fetus, would not lead to such liability:

נדה מד ע"א:

תנוק בן יום אחד… וההורגו חייב

A similar approach is taken in Maseches Erchin, Where the Mishna discusses the case of a pregnant woman who is being taken by the court to be executed.
The Mishnah rules that we do not wait for the woman to give birth before her execution. The Gemara asks, “פשיטא! A fetus is part of the body of the mother”, and there would be no reason to think that we should wait until the mother gives birth. 

ערכין ז ע"א

מתני׳: האשה שיצאה ליהרג אין ממתינין לה עד שתלד האשה שישבה על המשבר ממתינין לה עד שתלד:
גמ׳: פשיטא גופה היא איצטריך ס"ד אמינא הואיל וכתיב (שמות כא, כב) כאשר ישית עליו בעל האשה ממונא דבעל הוא ולא ליפסדיה מיניה קמ"ל. ואימא ה"נ אמר רבי אבהו אמר רבי יוחנן אמר קרא (דברים כב, כב) ומתו גם שניהם לרבות את הוולד

A further display of the lack of independent status of the fetus can be found in the Gemara’s continuation.
The Gemara rules that when the pregnant mother is taken out for execution the fetus is to be killed first because not doing so can lead to the disgrace of the mother as a result of publicly bleeding from the labor. Clearly implicit is the fact that we view the fetus as merely a limb in the mother’s body with no independent status:
ישבה על המשבר וכו': מ"ט כיון דעקר גופא אחרינא הוא: אמר רב יהודה אמר שמואל האשה היוצאה ליהרג מכין אותה כנגד בית הריון כדי שימות הוולד תחילה כדי שלא תבא לידי ניוול.

 

The Halacha varies in context of levels of danger to the mother and stage of the pregnancy.

Therefore, it is imperative to consult a Rov in all cases, whether is seems to be a case where one should be maikel or machmir.